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比特币:神秘客的神秘电子货币

2011年12月7日

这篇文章所讲述的比特币(Bitcoin),与行业无关,与未来有关。它或许昭示了未来电子货币的发展方向——现在看来,比特币仍如梦幻中的事物,但互联网上众多应用给人们生活带来的巨大变革,还有什么是不可能的呢?

这是一个天才的创造!一种完美解决电子货币难题的东西!在短短两年时间里从默默无闻一瞬间变得举世皆知,也引来各种问题和质疑之声。

Bitcoin(比特币)是一种人为设计的电子货币,跟Q币等常见虚拟币不同的是,它不需要现实社会中中央银行或者第三方机构发行,也不需要藉由特定网络进行清算,比特币的发行、流通和管理权平等地属于参与其中的每一个人。只要你有一台能接入互联网的计算机,然后通过运行一个自由的开放源代码的软件都可以参与其中。它增长稳定,没有机构能够滥发这一货币,所以也没有通货膨胀的忧虑。随着获取难度的不断增加,比特币的价值也随之一路飙升。

《连线》杂志最新一期的文章,将为你一解比特币的前世今生。

独特设计

2008年12月1日,一位名叫Satoshi Nakamoto的男子向一个匿名的黑客服务器发送了一封研究报告,描述了他所设计并称之为“比特币”的电子货币。这个服务器上的所有资深黑客都不知道此人是谁,能查到的资料也模糊不清。在一份在线注册资料中,他说自己住在日本,但是他的电子邮件地址却来自德国一个免费的服务器上。在Google上搜他的名字,基本也没有什么信息。很显然Nakamoto只是一个化名。

即便Nakamoto的身份是个谜,他的创造却解决了困扰程序员们多年的一个难题。自互联网诞生以来,许多资深黑客一直想要创造一种电子货币———方便快捷且转账自由,完全不受政府和银行等第三方机构控制。许多人做出过尝试,但没有一个人能够做出完美而又实用的设计。

电子货币设计的难点,在于如何避免用户重复使用电子货币。假如一枚电子货币只是一段信息,而不是实实在在的纸币或者贵金属,那么怎样才能防止人们像复制其他文档一样,轻易地复制这枚电子货币而无节制地使用呢?比较常见的答案是建立一个中央清算系统,以确保所有交易的实时记账和清算,这种办法能够避免欺诈,但是也需要一个有信誉的第三方机构来管理整个系统。

比特币的设计,完全摒弃了这种第三方清算机构的架构,它通过一种叫做“节点链”的方式来产生。一般来说,用户如果希望获得比特币,他必须通过自己的电脑运行特殊设计的软件来运算程序,通常一个程序的运算需要网络中大量的计算机参与。比如,运算一个常规程序(这一过程可形容为“挖矿”)可以生成50个比特币,那么参与运算的每台电脑,都可以根据其贡献程度的大小分得相应的份额。因此,每一个比特币所包含的信息,都能清晰地显示其产生的全过程,而这个过程是独一无二的。

在比特币产生后,一旦有交易发生,程序会将这枚比特币的信息发送到整个网络,由网络对该枚货币的真伪做出鉴定。比特币系统对于货币总量增长的速度是有限定的,目前的速度大约是每十分钟产生50枚比特币,这个速度并不会随着参与运算的用户增多而变快。这意味着,如果参与运算的人数越多,获得比特币的难度就会越大。按照现有算法,大约到2140年整个系统将生成2100万比特币,达到预设的上限。

当2008年Nakamoto关于比特币的设计问世之时,正值当今社会信用货币的发行人———无论是政府还是银行———的信用降至最低点。美国政府向华尔街和底特律汽车巨头们注入大量美元流动性。美联储也启动“量化宽松”,希望通过超发货币来刺激经济。金价随之一路飙升。比特币的设计理念完全脱离了政府和金融市场的控制,它的设计不仅能够有效防止假币,而且能够确保货币供应以基本恒定的速度增长,以确保不会出现中央银行滥发货币以及高通胀现象的出现。

Nakamoto自己通过“挖矿”在2009年3月获得了第一批50枚的比特币。在随后的一年时间里,只有少数追随者知道这个事。但是慢慢地,比特币逐渐被黑客小团体以外的用户所了解。这一创造也赢得了许多电子货币界资深人士的赞许,一些网站甚至已经开始接受比特币。

价格狂涨

在比特币诞生的初期,狂热的追随者们将它的价格炒得越来越高。

从2009年到2010年初,比特币还几乎不值什么钱,在用户们开始使用比特币进行交易的最初半年时间里,一枚比特币的价值不超过14美分。但是随着知名度和获取难度越来越高,到2010年11月份的时候,一枚比特币的价值开始涨到36美分,之后回落到29美分。到2011年2月份,比特币的价值再度上升,并且可以和美元等值———一枚比特币当时最高值1.06美元,平均值87美分。

今年春季之后,随着《福布斯》杂志对其进行报道,并称之为新的“密码货币”之后,比特币的价值开始一路暴涨。从4月初到5月底,一枚比特币的价值从86美分一路涨到8.89美元。而随着媒体6月初发表报道,称这一货币在毒#!品@交易者中极受欢迎之后,比特币的价值在一周时间内再度涨了三倍。一枚比特币当时的价格达到27美元,而流通中所有的比特币价值也达到了1.3亿美元。田纳西一名叫做Knight MB的网友拥有37.1万枚比特币,成为比特币世界中最富有的人,价值超过1000万美元。

比特币的走红,还引起了硅谷风投和苹果应用程序的关注,越来越多的人认为这项发明将是互联网下一代奠基性的产品。比特币的未来似乎开始变得一片光明。纽约布鲁克林的一名技术员MarkSuppes,开始用网络购买的组件,尝试组装一台比特币提款机,用户可以在其中取出比特币的纸币现金。互联网知名的地下交易网站SilkRoad更是宣布,比特币是该网站认可的交易货币,用户可以用比特币购买其所有的任何物品。

随着比特币价值的攀升,以及“挖矿”行为的普及,比特币的获取变得越来越难。因此团队合作应运而生,“矿工”们开始为自己的电脑配备更强大的显卡。新的潮流是,用户用便宜的电脑配上顶级显卡和嘈杂的降温风扇,全天24小时不停运算程序挖矿。

在一片狂热中,一些问题也逐步显现。比特币程序开源设计的特性以及自由市场的特性,逐渐引起公众注意。但问题是,现有的货币体系已经充斥着各类货币,因此供给相对有限的比特币就成了部分人用于投机的工具。与此同时,由于媒体不断曝光比特币,Nakamoto最初所担心的问题也成为事实。美国参议员Charles Schumer举行了一场听证会,呼吁DEA和司法部门关停SilkRoad,理由是“以前所未见的方式在线走私毒品”,并将比特币视为一种“在线洗钱模式”。

同时,和创始人Satoshi有关的流行文化也逐步兴起。一些人开始销售印有“I AM SATOSHI NAKAMOTO”字样的T恤。比特币的用户也开始将比特币的最小单位———一枚比特币称为一“satoshi”。粉丝们开始推出Satoshi为主题的科幻小说,并且将他的神秘性进一步渲染。有的人推测他已经死去,也有人认为他实际就是维基解密的创始人阿桑奇。

各种问题

不过,即便是最最纯粹的技术也需要与不纯粹的世界互相妥协。

创造比特币的源代码和创意都是毫无破绽,但是比特币本身却只是一组信息,需要储存在特定的介质之上。通常来说,比特币被保存在用户桌面的电子钱包之中,这在比特币价值还很低、产出也相对容易的情况下是有效的。但是随着比特币越来越值钱,将之储存在电脑上变得越来越不安全。一些用户开始采用多重备份的方式来保护比特币,甚至将之加密存在切断了互联网的电脑之中。也有人将之存在云服务器中,或者干脆存在保险箱里。

对于这种新的货币,与之相配套的金融服务创新也开始兴起。网上开始出现“在线钱包”服务,声称能够保护客户的电子资产。交易所也开始出现,允许用户将比特币兑换成美元或者其他货币。比特币本身或许是去中心化的,但是用户却迫切地希望一个第三方清算和储备机构的出现。

可以想象到的是,随着价值越来越高,一些讨厌的事情也随之开始困扰比特币的持币人。今年6月中,一名叫做Allinvain的用户宣传自己价值50万美元的2.5万个比特币被人从电脑中偷走。一周之后,服务器放在东京的比特币交易所Mt.Gox遭到黑客攻击,这家交易所处理着市面上大约90%以上的比特币兑换业务。Mt.Gox限制用户每天只能兑换不超过1000美元的比特币(按当时汇率,大约为35个比特币),但是黑客篡改了交易程序,发出一笔大量抛售比特币的交易指令,这让比特币的汇率几乎掉到零。发起攻击的黑客因此能够以极为便宜的代价,将其他用户成百上千的比特币通过程序兑换为己所有。

除此之外,比特币引以为傲的自由交易特征也开始受到技术人员的质疑。两位爱尔兰网络分析专家就发现比特币的使用并不像人们想象的那样匿名和安全,他们通过努力已经能够追溯到使用比特币给维基解密捐款人的私人信息。另外,比特币的使用和维护也过于复杂,对于新用户来说容易感到失望。曾经一段时间内,获取比特币的方法是先用Paypal购买游戏“虚拟人生”中的Lin-den币,再用Linden币去兑换比特币。

更为糟糕的是,各种针对比特币的病毒也开始出现。第三大在线比特币交易所,位于波兰的Bitomat最近发现自己的清算中心偶尔会出现计算异常的现象。安全专家分析后认为,这是针对比特币持有人的病毒:有一些设计成窃取他人账户中的比特币;有一些则设计成“挖矿”作弊的外挂。

走向衰落?

基于这些问题,目前除了铁杆用户之外,普通公众对于比特币的质疑正在不断增加。

经济学家、诺贝尔奖得主克鲁格曼撰文称,这一货币币值的不稳定性导致了部分用户的囤积行为。电子货币的先驱者Stefan Brands也认为,比特币的设计堪称“聪明”,但是整体的设计类似于“金字塔”,只对最早期的一批用户有利。“我认为最大的问题还是信用,因为这一货币的背后没有任何支持。我知道这会有一些争议,也知道它适合作为货币锚,但是整个设计是有问题的。因为基于法律系统而建立起来的信用体系,在整个设计中都没有体现。”他说。

如果创始人Nakamoto能够站出来回应这些质疑,那一定会很有趣,但遗憾的是他并没有表态。他并不回复电子邮件,而且那些有可能知道他身份的人都否认自己知情。包括纽约客在内的多家媒体也曾经试图调查这一谜团,但结果并不理想,因此人们只能猜测。

“我怀疑Satoshi是一家金融机构的一个小型研究团队。我有这种感觉,他应该是一名分析师。”资深黑客DanKaminsky说。但是更多的人并不在乎谁是SatoshiNakamoto,许多真正狂热的比特币推崇者更是如此。“我们真的不介意谁是Nakamoto,我们关心的并不是代码背后的人,而是代码本身。即便是有人出于种种目的而创造了这个程序,但是程序的代码本身是真实的。”资深程序员Garzik说。

文:Benjamin Wallace

 

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